评论:美国软件专利制漏洞百出

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   CNET科技资讯网 10月18日 专稿((David Berlind 撰/唐慧文译)):我最近曾提到,OpenOffice的授权使用者可能侵犯到微软的知识产权,而世上最有希望反制垃圾邮件的技术标准也因专利问题而阵亡,引起读者热烈回响。许多美国读者来信表示对专利制度深恶痛绝;欧洲读者也来函,表示对美国专利法感到大惑不解。

  大西洋对岸的读者问,软件公司与互联网工程任务小组(IETF)这类标准制定组织合作,怎容其他软件公司干涉?

  以下是我个人对软件专利争议的一些浅见。

  在美国,软件开发者不但能为自己的源代码申请知识产权,也能针对源代码内含的技巧与过程(技术上、商业上或其他方面)申请专利。若我是开发者,那么这种“智慧财产”代表政府承认我是此着作物的第一位作者和/或发明者,因此有权保护自己的创作不被抄袭或窃夺(或称“遭到侵犯”)。

  如果我拥有一项专利,而某人写的软件抄袭我的发明,那么我就有权提起诉讼,向那个人以及任何未经我同意就销售、扩散或使用抄袭软件者求偿。(这项法律追诉权通常会写进软件授权书)如果OpenOffice侵犯到微软的专利,微软即可向先前曾经扩散或仍在扩散微软着作物、却未获微软许可的任何人求偿。

  试举一例来说,微软Office固然内含微软首创的发明,获得专利也许理所当然,但其他众多例证显示,美国的智慧财产法漏洞百出。

  专利法传达一个讯息:假如你在某项发明投入了大量的时间、心力和金钱,其他人不能平白捡现成的便宜,借你的投资牟利却不付钱给你。专利提供的保障是,若有人能从那笔投资获得回报,那个人必定是你。这似乎很公平。缺乏那层保障,你或许打从一开始就不愿大费周章投资,创新的一大动机也就随之瓦解了。在许多领域,激励创新的驱动力之一,是可能让人致富,或协助公开上市公司提升股东权益。就这些理由而论,我同意人们应该有权保护自己的创作不被抄袭。

  另一方面,有些所谓的发明虽然取得专利,却得之侥幸,不是太明显就是太简单,以至于 (因获颁专利而)致富的可能性与产生该发明物的投资完全不成比例。在2000年2月28日写给亚马逊公司(Amazon)创始人Jeff Bezos的一封公开信上,O'Reilly & Associates公司首席执行官Tim O'Reilly写道:“一点就通”(One-Click)购物是高明的营销标语。但是,对这个领域的专家而言,你的专利连最基本的新鲜感和独特性测验都过不了关。亚马逊一点就通的基础,不过是使用‘cookies’,也就是存在用户端电脑上的一小撮信息,用来增进全球信息网(World Wide Web)的状态与通信管理能力。此技术是由Lou Montulli、Marc Andreesen等人在1994年引进网景领航员浏览器(Netscape Navigator)的,早在你1997年申请专利之前就已部署在数千个网站上了。”我赞同他的说法。

  许多取得专利的创意只需用到半个脑袋、五分钟不受打扰的清静、一张餐巾纸和一只用来信笔涂鸦的笔,即可产生。例如,2003年9月2日美国专利商标局颁发给David与James Griner兄弟的那项专利,其实只是一种简单的过程,只需用任何电脑店里买得到的现成组件,就能把音乐会现场表演实况刻录成光盘,在观众离场时发给他们。真是的。也许我该打电话给前LapLink首席执行官Mark Eppley,告知他已侵犯一项专利(如今属于Clear Channel所有),因为他在2003年夏季举行派对时,把每一个表演乐团的现场演出刻录成光盘,并于表演结束后分赠给来宾。

  就调制解调器(modem)而言,Dennis Hayes首创命令模式(command mode)和“AT命令集”(AT command set),后来演变成Hayes兼容性(当今市售调制解调器必须符合的标准)。当初他正是在餐厅吃早餐时突发奇想。但与其他“用餐巾纸背面”的发明者不同,Hayes天资聪颖,而且投入了可观的时间和资金才让简单的概念付诸实行,他绝对够资格获得专利,以及每卖一台调制解调器就抽取区区1美元的权利金。诚如Hayes的发明所示,软件通常是有资格取得专利的。基于类似Hayes的例子很多,我不赞成所谓软件不得申请专利的提议。

  但话又说回来,是有一些个案在“餐巾阶段”过后毫无后续的投资--除了打专利侵权官司付的诉讼费和律师费以外。有些案例甚至连餐巾阶段也省略了,而且是由第三者为显然不够格申请专利的雕虫小技提出申请。第一批使用者或许认为那些技巧太稀松平常,不然就是认为没花半毛钱投资却巴望坐领报酬实在太荒唐,以致没人想到要申请专利,直到某人逮到机会捞一笔为止。尽管为凸显专利制度的漏洞而申请的案例,或许比为牟利而申请的案数多,但仍不免令我联想到出名的6,368,227号专利,事关从树上悬空往侧边摆荡的方式。在软件界,一家称为英国科技集团(British Technology Group)的公司就找上包括微软在内的企业,向他们索讨权利金,因为该公司声称握有与软件下载和更新有关的专利。这纯粹是投机主义作祟,但专利制度不应鼓励或保护投机分子。

  专利制度也遭遇另一个严重的问题。有些基本上对公众利益有益的事,可能因为专利而遭到阻挠。放眼软件业之外,我想到一些可救命的药品只有少数特权人士可受用。就软件业而论,我认为反垃圾邮件标准也可归于此类。

  专利制度确实已漏洞百出。如何才能把它修补妥当,让真正获颁专利者实至名归,同时不让那些不够格的人坐享其成,仍是令人困扰的问题。但至少有一件事是肯定的:这个问题非解决不可。


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